År 1972 investerade två amerikaner 250 dollar var och grundade spelföretaget Atari. Fem år senare var företaget som Nolan Bushnell och Ted Dabney hade skapat värt 28 000 000 dollar. Ytterligare fem år senare hade värdet stigit till 2 miljarder dollar.

Företagets namn Atari kommer från det japanska strategispelet Go där atari syftar på den situation där spelaren bara har en frihet kvar och i nästa drag kan fångas av motståndaren. Man kan lugnt säga att företaget har levt upp till sitt namn. Trots att Atari var världsledande under slutet av 70-talet och början av 80-talet med försäljning av arkadspel, hemdatorer och spelkonsoler så gick de nästan i graven i den så kallade dataspelskraschen år 1983. Ataris logotyp designades av George Opperman, och består av ett A som i Atari. De två sidostrecken representerar två spelare med mittlinjen i det legendariska Pong-spelet mellan sig. Framgångssagan startade när elektroteknikern Allan Alcorn från San Fransisco i Kalifornien anslöt till bolaget och konstruerade spelet Pong i en prototyp-automat. Bushnell övertalade ägaren till baren Andy Capps att få installera spelautomaten där. Redan samma dag stannade spelet på grund av att myntboxen som bestod av en avklippt gammal mjölkkartong blivit full. Boxen byttes ut och Atari startade serietillverkning av Pong-spelautomaterna.

Två år senare behövdes fler arbetar och år 1974 annonserade man i lokaltidningen med rubriken ”Ha kul, tjäna pengar!”. En ovårdad, illaluktande och sandalklädd hippie krävde ett jobb.  Alcorn kallades in för att hjälpa till att få ut honom ur lobbyn, men istället för att ringa polisen valde Alcorn att anställa den unga grabben för fem dollar per timme. Hans namn var Steve Jobs. Jobs fick i uppdrag att utveckla spelet Super Breakout och skulle få 100 dollar för varje chip som kunde tas bort. Kompisen Steve Wozniak anslöt till företaget som spelkonstruktör, och när Jobs anlitade Wozniak mot att han skulle få hälften av pengarna använde Wozniak RAM och kunde ta bort 50 chipp, vilket skulle gett honom 2500 dollar. Jobs sa att Atari gett honom 700 dollar och gav Wozniak 350 dollar. Atari firade med öl och vilda fester. Och trots att Jobs hade lurat Wozniak fortsatte de sin vänskap och grundade år 1976 företaget Apple.

Ataris framgång

1977 släpps Atari 2600; Alcorn hade skapat den första framgångsrika spelkonsolen med utbytbara spelkassetter. År 1981 slutade Alcorn på Atari. Ett år senare hade Atari sålt 10 miljoner konsoler med populära arkadspel som Pac-Man, Pitfall, Asteorids Missile Command, SpaceInvaders och Demon Attack. Men trots att Atari sålde 7,7 miljoner Pac-Man-spel så var det långt under det man räknat med. Kvar fanns 4 miljoner spel och miljontals exemplar av andra spel. 1983 flödade marknaden av undermåliga spel och de allt billigare hemdatorerna gjorde intrång i fler och fler hem, vilket gjorde att spelarna tappade intresse för tv-spel. Ataris ET-spel som skapades under 5 veckor istället för de vanligtvis 5 månaderna som spelutveckling brukar ta fick bli symbolen för hela USAs tv-spelskrasch. Av 5 miljoner exemplar såldes endast 1,5 miljon spel och Atari grävde ner 700 000 spel som var omöjliga att sälja i New Mexicos öken.

Ataris framgång

Snart tog Nintendo över spelmarknaden och Ataris försäljning sjönk från 3,2 miljarder år 1983 till 1 miljard år 1986. De fortsatte trots allt att tillverka Atari 2600 fram till år 1992 och har idag tagit sig tillbaka ur graven. Med 30-40 miljoner sålda konsoler kan Atari absolut räknas som föregångare i spelindustrin och idag kan man spela flertalet av spelen i sin dator eller mobil.